Jamie Prentis: Inside the rare ‘convergence’ by Lebanon’s rival Christian parties over Jihad Azour/جيمي برنتيس: داخل “التقارب” النادر للأحزاب المسيحية اللبنانية المتنافسة حول جهاد أزعور

29

داخل “التقارب” النادر للأحزاب المسيحية اللبنانية المتنافسة حول جهاد أزعور
جيمي برنتيس/ذا ناشيونال/ 12حزيران 2023 (ترجمة موقع غوغل)

Inside the rare ‘convergence’ by Lebanon’s rival Christian parties over Jihad Azour
Jamie Prentis/The National/June 12, 2023
Exclusive: Parties traditionally at odds tell The National why they have gathered behind the candidacy of the IMF official.
All concerned insist it is a “convergence”, not an agreement.
Lebanon’s largest Christian parties, traditionally rivals, have come together in a rare, informal understanding to vote for International Monetary Fund official Jihad Azour to end a seven-month presidential vacuum.
This coming together of some of the country’s largest and oldest Christian parties, as well as Christian and Muslim independents, resulted in key players announcing their backing for Mr Azour before parliament convenes for the 12th time to elect a president on Wednesday. And while they normally might be at each other’s throats in and outside parliament, they hold common ground on one thing – they do not want Suleiman Frangieh, who is supported by Iran-backed armed group and political party Hezbollah and its Shiite ally the Amal Movement, to succeed Michel Aoun as Lebanon’s head of state.
“Nobody can succeed alone. So, they had to talk with us. Our political adversaries, who refused to talk, [then] accepted to talk. And on the contrary, they were proactive from their side, addressing us and talking to us,” said Gebran Bassil, the leader of the Free Patriotic Movement Christian party.
“They realised that nothing can be done without us, and we cannot do anything without the others,” he told The National.
The FPM, one Lebanon’s largest political parties, is presenting itself as a third bloc, in between a grouping that includes two other Christian parties – the Lebanese Forces and Kataeb Party – and the Shiite duo of Hezbollah and Amal.
Mr Bassil says his support for Mr Azour did not mean the FPM was entrenched in its position, and that the priority should be on attaining parliamentary consensus.
“It’s not an agreement. There was a convergence over the name of Mr Azour,” said a source from the LF, parliament’s largest party and historically an opponent of the FPM.
“We don’t have an agreement, because an agreement would be based on a working plan,” the source said, adding that the only agreement the sides had was on the phrase “convergence”. Samy Gemayel, the leader of the Kataeb Party, which typically aligns with the LF, and a strident critic of Hezbollah, said: “It doesn’t mean that this is an alliance. We are not on the same page politically with [the FPM] and I don’t think in the near future we will be.
“But on the presidential issue, they found a common interest in joining the opposition to block Frangieh and we are happy to see this. And this is weakening Hezbollah,” he said.
However, this rare understanding between the FPM and LF, the two largest parties in parliament, is unlikely to get Mr Azour enough votes to be elected in the first round of voting on Wednesday.
But it redraws the battle lines in the presidential race in Lebanon’s bitterly divided legislature, where no side holds a majority.
Michel Moawad won about a third of votes in previous electoral sessions, through support from opponents of Hezbollah and a handful of independents. He withdrew in favour of Mr Azour last Sunday.
The support for Mr Azour followed months of negotiations behind the scenes over a possible new name.
“It was not easy. Getting parties, groups and MPs that are in total opposition to each for years to agree on one candidate is not an easy task,” said Mr Gemayel.
“So, you have to do all the mediation to make sure that everyone understands that there’s a common interest here.” Although extended presidential vacuums are not uncommon in Lebanon, the latest one comes with the country in a precarious state, entrenched in an economic crisis that has been described as one of the worst in modern history.
It was two and a half years before Mr Aoun, the FPM’s founder and a former army general, was elected to the post in 2016 with the backing of Hezbollah, his party’s traditional ally, and after reaching an agreement with traditional foes including LF leader Samir Geagea – an opponent in the 1975-1990 civil war.
The LF increased its share of seats in elections last year while the FPM lost seats, but no bloc holds a majority in parliament. The presidency is reserved for a Maronite Christian in Lebanon’s confessional political system, which also reserves half of the seats of the 128-seat legislature for Christians.
Some see the Christian “convergence” as an indicator that the FPM-Hezbollah relationship is not as strong as it once was.
But Mr Bassil believes the FPM’s support for Mr Azour, rather than Hezbollah’s choice of Mr Frangieh, will not damage the relationship.
“I don’t think it should, because they did this first. They had their choice for the president, regardless of our known position of refusing it. And still with that, they kept supporting him, knowing that we are a big bloc of the Christian community and their choice was for the small one,” said Mr Bassil, referring to the fact that hardly any Christian MPs are expected to vote for Mr Frangieh next Wednesday.
“They did not respect our sensitivity and they went with that choice. And despite this, we didn’t say ‘we break with [Hezbollah], we don’t talk to them’.”
Mr Gemayel claimed that while the FPM and opposition blocs agreed on Mr Azour, their motivations were different.
“It’s not us who went to Hezbollah, [Mr Bassil] defected from Hezbollah. I think that the main reason was that there is a jealousy between the two persons, between him and the candidate of Hezbollah. He didn’t agree with Hezbollah on the nomination of Suleiman Frangieh. “We are blocking Frangieh because of his political position. He is blocking Frangieh from a personal or partisan perspective. But it doesn’t change anything for us as long as he is taking a stand, as long as he is accepting a candidate that is accepted by us. Why not?”
Mr Frangieh, the scion of a north Lebanon political dynasty, has long had good ties with Hezbollah and is childhood friends with Syria’s Bashar Al Assad.
The LF source said that many uncertainties remained and repeated that Mr Azour had not been the party’s first choice, but insisted that the IMF official was “a million times” better than Mr Frangieh.
“Now, of course, we still favour Michel Moawad, Dr Samir Geagea, Samy Gemayel, anyone within this camp. But we are pragmatic enough to know that right now, the only thing that will help us break this deadlock that was imposed on the Lebanese people [is] going to be a candidate who can represent a common space for several groups.”
The pro-Azour bloc insist his nomination was not “confrontational”, even if representatives of Hezbollah have described him as such and insisted he will not become president.
“We refused all the names that are considered confrontational or provocative by [Parliament Speaker and Amal Movement leader] Nabih Berri’s side, Hezbollah’s side, Frangieh’s side, etc,” said Mr Bassil.
Mr Gemayel concurred that Mr Azour should not be seen as a confrontation candidate. “Whoever we would have nominated, the reaction would have been the same.”
https://www.thenationalnews.com/mena/2023/06/12/inside-the-rare-convergence-by-lebanons-rival-christian-parties-over-jihad-azour/

داخل “التقارب” النادر للأحزاب المسيحية اللبنانية المتنافسة حول جهاد أزعور
جيمي برنتيس/ذا ناشيونال/ 12حزيران 2023 (ترجمة موقع غوغل)
حصري: تخبر الأحزاب المتعارضة تقليديًا صحيفة The National لماذا تجمعوا وراء ترشيح مسؤول صندوق النقد الدولي.
كل المعنيين يصرون على أنه “تقارب” وليس اتفاق.
اجتمعت أكبر الأحزاب المسيحية في لبنان ، الخصوم تقليديًا ، في تفاهم غير رسمي نادر للتصويت لجهاد أزعور ، مسؤول صندوق النقد الدولي ، لإنهاء فراغ رئاسي استمر سبعة أشهر.
أدى هذا التجمع من بعض أكبر وأقدم الأحزاب المسيحية في البلاد ، بالإضافة إلى مستقلين مسيحيين ومسلمين ، إلى إعلان لاعبين رئيسيين دعمهم للسيد أزعور قبل انعقاد البرلمان للمرة الثانية عشرة لانتخاب رئيس يوم الأربعاء. وعلى الرغم من أنهم عادة ما يكونون في حناجر بعضهم البعض داخل البرلمان وخارجه ، إلا أن لديهم أرضية مشتركة في شيء واحد – إنهم لا يريدون سليمان فرنجية ، المدعوم من قبل الجماعة المسلحة المدعومة من إيران وحزب الله وحليفه الشيعي حركة أمل. ليخلف ميشال عون في رئاسة لبنان.
“لا أحد يستطيع أن ينجح بمفرده. لذلك ، كان عليهم التحدث معنا. خصومنا السياسيون الذين رفضوا الحديث قبلوا الحديث. وقال جبران باسيل ، زعيم حزب التيار الوطني الحر المسيحي ، “على العكس من ذلك ، كانوا استباقيين من جانبهم ، وكانوا يخاطبوننا ويتحدثون إلينا”.
وقال لصحيفة ذا ناشيونال: “لقد أدركوا أنه لا يمكن عمل أي شيء بدوننا ، ولا يمكننا فعل أي شيء بدون الآخرين”.
يقدم التيار الوطني الحر ، وهو أحد أكبر الأحزاب السياسية في لبنان ، نفسه ككتلة ثالثة ، بين تجمع يضم حزبين مسيحيين آخرين – القوات اللبنانية وحزب الكتائب – والثنائي الشيعي لحزب الله وحركة أمل.
يقول السيد باسيل إن دعمه للسيد أزعور لا يعني أن التيار الوطني الحر راسخ في موقفه ، وأن الأولوية يجب أن تكون لتحقيق الإجماع البرلماني.
إنه ليس اتفاق. قال مصدر من LF ، أكبر حزب في البرلمان ومعارض تاريخيًا للتيار الوطني الحر: كان هناك تقارب حول اسم السيد أزعور.
وقال المصدر “ليس لدينا اتفاق لأن الاتفاق سيكون على أساس خطة عمل” ، مضيفا أن الاتفاق الوحيد بين الجانبين كان على عبارة “التقارب”. قال سامي الجميل ، زعيم حزب الكتائب ، الذي يصطف في العادة إلى الجيش اللبناني ، وهو من أشد منتقدي حزب الله: “هذا لا يعني أن هذا تحالف. نحن لسنا على نفس الصفحة من الناحية السياسية مع [التيار الوطني الحر] ولا أعتقد أننا سنكون كذلك في المستقبل القريب.
لكن فيما يتعلق بالمسألة الرئاسية ، وجدوا مصلحة مشتركة في الانضمام إلى المعارضة لعرقلة فرنجية ونحن سعداء برؤية ذلك. وهذا يضعف حزب الله.
ومع ذلك ، فإن هذا التفاهم النادر بين التيار الوطني الحر و LF ، أكبر حزبين في البرلمان ، من غير المرجح أن يحصل السيد أزعور على عدد كافٍ من الأصوات ليتم انتخابه في الجولة الأولى من التصويت يوم الأربعاء.
لكنه يعيد رسم خطوط المعركة في السباق الرئاسي في الهيئة التشريعية اللبنانية المنقسمة بشدة ، حيث لا يملك أي طرف أغلبية.
وفاز ميشال معوض بنحو ثلث الأصوات في جلسات انتخابية سابقة ، بدعم من معارضي حزب الله وحفنة من المستقلين. وانسحب لصالح السيد أزعور الأحد الماضي.
جاء دعم السيد أزعور بعد شهور من المفاوضات خلف الكواليس حول اسم جديد محتمل.
“لم يكن من السهل. قال السيد الجميّل: “إن إقناع الأحزاب والجماعات والنواب الذين هم في معارضة تامة لكل منها على مدى سنوات بالاتفاق على مرشح واحد ليس بالمهمة السهلة”.
“لذا ، عليك أن تفعل كل التوسط للتأكد من أن الجميع يفهم أن هناك مصلحة مشتركة هنا.” على الرغم من أن الفراغات الرئاسية الممتدة ليست غير شائعة في لبنان ، إلا أن الفراغ الأخير يأتي مع البلد في حالة محفوفة بالمخاطر ، مترسخة في أزمة اقتصادية وصفت بأنها واحدة من الأسوأ في التاريخ الحديث.
لقد مرت سنتان ونصف قبل أن ينتخب عون ، مؤسس التيار الوطني الحر ولواء سابق في الجيش ، لهذا المنصب في عام 2016 بدعم من حزب الله ، الحليف التقليدي لحزبه ، وبعد التوصل إلى اتفاق مع خصوم تقليديين بمن فيهم زعيم القوات اللبنانية سمير. جعجع – أحد المعارضين في الحرب الأهلية 1975-1990.
زادت الجبهة اللبنانية من حصتها من المقاعد في الانتخابات العام الماضي بينما خسر التيار الوطني الحر مقاعد ، لكن لا توجد كتلة لديها أغلبية في البرلمان. الرئاسة مخصصة لمسيحي ماروني في النظام السياسي الطائفي في لبنان ، والذي يحتفظ أيضًا بنصف مقاعد الهيئة التشريعية المكونة من 128 مقعدًا للمسيحيين.
يرى البعض أن “التقارب” المسيحي هو مؤشر على أن العلاقة بين التيار الوطني الحر وحزب الله ليست قوية كما كانت من قبل.
لكن السيد باسيل يعتقد أن دعم التيار الوطني الحر للسيد أزعور ، بدلاً من اختيار حزب الله للسيد فرنجية ، لن يضر بالعلاقة.
“لا أعتقد أنه ينبغي ، لأنهم فعلوا ذلك أولاً. كان لديهم خيارهم لمنصب الرئيس ، بغض النظر عن موقفنا المعروف برفضه. ومع ذلك ، استمروا في دعمه ، مدركين أننا كتلة كبيرة من المجتمع المسيحي وأن اختيارهم كان لكتلة صغيرة “، قال السيد باسيل ، مشيرًا إلى حقيقة أنه من غير المتوقع أن يصوت أي نواب مسيحي لصالح السيد باسيل. فرنجية الأربعاء المقبل.
“لم يحترموا حساسيتنا وذهبوا مع هذا الخيار. وعلى الرغم من ذلك ، لم نقول “قطعنا عن [حزب الله] ، لا نتحدث معهم”.
زعم السيد الجميل أنه في حين أن التيار الوطني الحر وكتل المعارضة اتفقت على السيد أزعور ، فإن دوافعهم كانت مختلفة.
“لسنا من ذهب إلى حزب الله ، انشق [السيد باسيل] عن حزب الله. أعتقد أن السبب الرئيسي هو أن هناك غيرة بين الشخصين ، بينه وبين مرشح حزب الله. لم يتفق مع حزب الله على ترشيح سليمان فرنجية. “نحن نمنع فرنجية بسبب موقعه السياسي. إنه يحجب فرنجية من منظور شخصي أو حزبي. لكن هذا لا يغير شيئًا بالنسبة لنا طالما أنه يتخذ موقفًا ، طالما أنه يقبل مرشحًا نقبله. ولم لا؟”
وللفرنجية ، سليل سلالة سياسية في شمال لبنان ، علاقات جيدة مع حزب الله منذ فترة طويلة وهو صديق طفولته مع الرئيس السوري بشار الأسد.
وقال المصدر في الحزب الليبرالي إن العديد من الشكوك لا تزال قائمة وكرر أن أزعور لم يكن الخيار الأول للحزب ، لكنه أصر على أن مسؤول صندوق النقد الدولي كان أفضل “مليون مرة” من فرنجية.
“الآن ، بالطبع ، ما زلنا نفضل ميشال معوض ، والدكتور سمير جعجع ، وسامي الجميل ، وأي شخص داخل هذا المعسكر. لكننا براغماتيون بما يكفي لنعرف أنه في الوقت الحالي ، الشيء الوحيد الذي سيساعدنا على كسر هذا المأزق الذي فُرض على الشعب اللبناني [هو] أن نكون مرشحًا يمكنه تمثيل مساحة مشتركة لعدة مجموعات “.
وتصر الكتلة الموالية لعزور على أن ترشيحه لم يكن “صداميًا” ، حتى لو وصفه ممثلو حزب الله على هذا النحو وأصروا على أنه لن يصبح رئيسًا.
قال السيد باسيل: “رفضنا جميع الأسماء التي اعتبرناها مجابهة أو استفزازية من جانب [رئيس مجلس النواب وزعيم حركة أمل] نبيه بري وجانب حزب الله وفرنجية ، إلخ”.
ووافق الجميل على أن السيد أزعور لا ينبغي أن يُنظر إليه على أنه مرشح للمواجهة. “بغض النظر عمن كنا سنرشحه ، كان رد الفعل هو نفسه”.